Vom heißen Sitz zum Tremendous Bowl

TAMPA, Florida – Als ich ungefähr 5 Jahre alt war und anfing, mich für Fußball zu interessieren, fragte ich meinen Vater: “Sind die Tampa Bay Buccaneers eine echte Fußballmannschaft? Wie eine echte?” Damals waren die Trikots von Bucco Bruce und Creamsicle nicht die geschätzten Erbstücke und Retro-Modeerscheinungen, die sie heute sind. Sie waren stattdessen eine schmerzhafte Erinnerung an eine peinlich schreckliche Fußballmannschaft in Tampa Bay.

Sicher, es gab einige sehr gute Jahre in den späten 1990ern, die nach der Saison 2002 zum Super Bowl XXXVII-Sieg führten. Aber eine Reihe von Problemen mit der Gehaltsobergrenze, schlechten Entwürfen und dem Alter haben die Bucs eingeholt, was zum epischen Zusammenbruch von 2008 führte, gefolgt von einem fehlgeschlagenen Wiederaufbau nach einem fehlgeschlagenen Wiederaufbau.

Sie können sich also das Erstaunen der Fans vorstellen, als die Bucs im vergangenen März nicht nur eine Presse vor Gericht machten, um den sechsmaligen Super Bowl-Quarterback Tom Brady zu landen, sondern ihn auch erwischten. Deshalb würden sie 10 Monate später den Bucs nicht glauben, wenn der Super Bowl am Sonntag (18:30 Uhr ET, CBS) nicht in ihrem eigenen Hinterhof stattfinden würde und Bradys Bild jeden Abend auf das Sykes-Gebäude in der Innenstadt projiziert würde spielen tatsächlich darin.

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Als Trainer Bruce Arians diese Woche im lokalen Sportradio gefragt wurde, was er vor zwei Jahren gedacht hätte, wenn ihm jemand gesagt hätte, er würde im Super Bowl LV gegen die Kansas City Chiefs mit Brady als Quarterback spielen, sagte er: “Was bist du? Rauchen oder Trinken? Und hol mir was. “

“Wir waren 2-14 im Jahr vor unserer Ankunft”, sagte der linke Wachmann Ali Marpet, der in der zweiten Runde des NFL-Entwurfs 2015 ausgewählt wurde. “Und meine Güte, es ist schwer, hierher zu kommen. Ich denke, weil es so schwer war, macht es diesen Moment umso kostbarer.”

Brady und Arians verdienen alle Anerkennung der Welt dafür, dass sie die Buccaneers an diesen Punkt gebracht haben – den zweiten Super Bowl-Auftritt des Teams in der Franchise-Geschichte nach einer 13-jährigen Dürre nach der Saison. Aber ohne Bucs General Manager Jason Licht wäre keiner von beiden hier.

“Jason ist der Hauptgrund, warum ich im Coaching zurückgekommen bin”, sagte Arians, ein zweifacher AP NFL-Trainer des Jahres, der mit Licht zusammengearbeitet hatte, als er Direktor des Spielerpersonals und Vizepräsident des Spielerpersonals bei den Arizona Cardinals aus war 2012 bis 2013. “Ich wusste, wie gut er als Bewerter war und mit ihm zusammengearbeitet hatte – wir teilten die gleiche Vision.”

Die Teile fangen an, an ihren Platz zu fallen

Licht ist seit dem 21. Januar 2014 General Manager von Bucs. Die meisten erstmaligen GMs überleben nicht mehr als zwei Cheftrainerentlassungen. Es war Lichts Empfehlung, sich nach zwei Spielzeiten von Trainer Lovie Smith zu trennen, der 2014 kurz vor Licht eingestellt wurde, und Offensivkoordinator Dirk Koetter zu ernennen, der 2016 eine 9-7-Saison lieferte, gefolgt von zwei 5-11-Spielzeiten. Er war nach der Saison 2018 weg.

Bruce Arians kam aus dem Ruhestand, um mit Jason Licht zu arbeiten. AP Foto / Chris O’Meara

Bis dahin hatte Jameis Winston, der Quarterback Licht, der im Entwurf von 2015 als Nummer 1 der Gesamtwertung ausgewählt wurde, mit Umsätzen zu kämpfen, und Lichts Entscheidung, in die zweite Runde des Entwurfs von 2016 einzusteigen, um Roberto Aguayo auszuwählen, war in Flammen aufgegangen als der Kicker nach einer Saison weg war. Es gab auch zahlreiche gescheiterte Free-Agent-Verträge bei massiven mehrjährigen Deals wie dem defensiven Ende von Michael Johnson (fünf Jahre, 43,75 Millionen US-Dollar) und dem offensiven Kampf gegen Anthony Collins (fünf Jahre, 30 Millionen US-Dollar).

Mit einem 27-53-Rekord in seinen ersten fünf Spielzeiten war Licht auf dem heißen Stuhl.

Die Familie Glazer, der die Bucs gehören, hat nie viel Geduld gezeigt. Der frühere General Manager Mark Dominik wurde nach 28: 52 in fünf Spielzeiten entlassen, zusammen mit Trainer Greg Schiano, der nur zwei Spielzeiten dauerte. Schianos Vorgänger Raheem Morris dauerte drei Jahre.

Aber auch Licht hatte einige Erfolge. Er hat es aus dem Park geschafft, als er den Wide Receiver Mike Evans mit dem siebten Gesamtsieg 2014, Marpet in der zweiten Runde 2015 und den Wide Receiver Chris Godwin in der dritten Runde 2017 auswählte. Er fand ein verstecktes Juwel in Cameron Brate , ein unbesetzter Free Agent aus Harvard, im Jahr 2014.

Licht schloss auch einen Handel mit den New York Giants ab, um Linebacker Jason Pierre-Paul für eine Auswahl in der dritten Runde zu gewinnen, indem er die Auswahl in der vierten Runde austauschte. Ownership glaubte an die Kerngruppe, die mit diesen Spielern aufgebaut worden war, und lobte Lichts Fähigkeit, Evans, Brate und Lavonte David neu zu unterzeichnen und dennoch eine gesunde Gehaltsobergrenze beizubehalten. Also musste Licht bleiben.

Er belohnte diesen Glauben, indem er in diesem Jahr wohl den besten Head-Coaching-Kandidaten der NFL in Arians landete, und die Dinge begannen sich Stück für Stück zusammenzufügen. Mit dem ehemaligen Jets-Cheftrainer Todd Bowles als Defensivkoordinator überarbeiteten die Buccaneers ihre passive Zone 4-3-Verteidigung in ein offensives 3-4-Ein-Lücken-Schema mit geringem Spielerumsatz. Eine ihrer wichtigsten Neuerungen, der Außenverteidiger Shaquil Barrett, der bei den Denver Broncos kaum mehr als ein situativer Pass-Rusher gewesen war, stieg 2019 mit 19,5 Säcken in der Liga an.

“Jason [Licht] ist der Hauptgrund, warum ich im Coaching zurückgekommen bin. Ich wusste, wie gut er als Bewerter war und mit ihm zusammengearbeitet hatte – wir teilten die gleiche Vision. “Bruce Arians

“Ich konnte aus vielen Fehlern lernen – und ich hatte viele – und das würde ich immer zugeben”, sagte Licht. “Ich denke, meine Mitarbeiter mehr, mehr Inklusivität und mehr Teamwork zu hören, war der Grund dafür, dass es zusammengekommen ist und wir in den letzten Jahren bessere Entscheidungen getroffen haben.”

Als Arianer hereinkamen, war er stark in Bewertungsentwürfe involviert und Licht schob sich in bestimmten Bereichen auf ihn zurück. Lichts fehlendes Ego war der Schlüssel, sagten Quellen in der Nähe der Situation. Es kam zu Meinungsverschiedenheiten, aber die Ergebnisse waren konstruktiv, weil Licht und Arianer an die gleichen Dinge glaubten und sich gegenseitig respektierten. Und am Ende des Tages müssen die Trainer Spieler haben, mit denen sie arbeiten können.

“”[Arians] ist einfach so ein einzigartiger Typ und wir haben eine so einzigartige, starke Bindung “, sagte Licht.” Wir verstehen uns gut und wir streiten uns sogar gut, um das gewünschte Ergebnis zu erzielen und die Entscheidungen zu treffen, die wir getroffen haben. Es war großartig. “

Entwurfsklasse 2019 zahlt Dividenden

Das Wachstum der Entwurfsklasse 2019 in zwei Saisons ist ein Beweis für diese Synergie zwischen Licht und Arianern. Inside Linebacker Devin White, der fünfte Draft Pick der Bucs in diesem Jahr, hat eine Nachsaisonleistung erbracht, die so stark ist, dass einige argumentiert haben, er sollte mit 26 Zweikämpfen, zwei fummeligen Wiederherstellungen, einem Abfangen und einer Pass-Trennung in zwei der Defensivspieler des Jahres sein Spiele. (White hat das Wildcard-Spiel in Washington wegen des Coronavirus verpasst.)

Sonntag, 7. Februar um 18.30 Uhr ET (CBS)
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Cornerback Sean Murphy-Bunting, die Wahl der Bucs in der zweiten Runde im Jahr 2019, hatte drei Picks in drei Nachsaison-Spielen und war zusammen mit Jason Sehorn der einzige Spieler in der Super Bowl-Ära bei Hall of Famers Aeneas Williams und Ed Reed ein Abfangen in ihren ersten drei Karriere-Playoff-Spielen.

Sicherheit Mike Edwards, der in der dritten Runde gewählt wurde, hat Drew Brees im vierten Quartal abgefangen, um seinen 30: 20-Sieg in den Playoffs der Divisionen in New Orleans zu sichern. An dem Tag, an dem White und Murphy-Bunting zum ersten Mal das Feld betraten, legte White im Rahmen des Rookie-Übergangsprogramms von Bucs seinen Arm um Murphy-Bunting und sagte: “Wir sind zu Hause, Bruder. Wir sind zu Hause.” gewinne hier viele Spiele. ” Murphy-Bunting antwortete: “Sie wissen es nicht einmal.”

Und der breite Empfänger Scotty Miller, der Draft Pick der Bucs in der sechsten Runde, hatte vielleicht nur zwei Fänge in diesem NFC-Meisterschaftsspiel, aber sein umwerfender 39-Yard-Touchdown-Empfang mit acht Sekunden vor der Halbzeit, nachdem er auf den vierten Abstieg umgestellt hatte, könnte es sein als einer der größten in der Franchise-Geschichte untergehen.

“Um so viel Erfolg zu haben, müssen die jungen Leute aufsteigen, und diese Jungs haben es wirklich”, sagte Marpet. “Sie haben wirklich gute Arbeit geleistet und sie sehr ernst genommen. Sie haben als junge Leute von vorne geführt, was wirklich wichtig ist.”

“Kein Risiko, kein Keks”: Brady nach Tampa umwerben

Am wichtigsten für den Aufbau dieses Dienstplans war die Festigung der Quarterback-Situation. Nach fünf Spielzeiten von Winston zu trennen war nicht einfach, aber wann sonst würden die Buccaneers in seiner wahrscheinlich einzigen Zeit als freie Agentur einen Schuss auf Brady bekommen? Quarterbacks-Trainer Clyde Christensen ging zu Arians und sagte ihm, er glaube, sie hätten etwas.

Als Arians im NFL-Kombinat gefragt wurde, ob er bei QB seine Wahl haben könne, gab es kein Zögern.

Tom Brady zum Unterschreiben zu bewegen, war wohl der größte Free-Agent, der in der Geschichte der Buccaneers unterschrieb. AP Foto / Matt Ludtke

“Tom Brady”, sagte er und wiederholte eine Philosophie, die er mit Licht aus ihrer Zeit mit den Kardinälen teilte: “Kein Risiko, kein Keks.”

“Sie können keinen Homerun schlagen, wenn Sie nicht für einen schwingen”, sagte Arians. “Sie können nichts Besonderes im Leben tun, wenn Sie auf einem Zaun sitzen. Die Frage war damals: ‘Wenn es einen Quarterback gäbe, der ein Free Agent wäre, wen würden Sie wollen?’ Natürlich war es Tom Brady, der nicht glaubte, ein Free Agent zu werden. Sobald er es tat, war es eine Verfolgung, die wir machen wollten und [we] wusste, dass er ein gewisses Interesse hatte. So lebst du das Leben. Sitzen Sie und leben Sie in einem Schrank, um sicher zu sein, [or are] Wirst du Spaß haben? “

Brady gefiel das, was er sah, und überraschte die Bucs, indem er sie zu einem Pech machte. Die Bucs waren bereit, ihm in Bezug auf Personal und Spielaufruf viel Mitspracherecht einzuräumen, und er konnte die jüngeren Spieler nach eigenem Ermessen trainieren.

“Ich liebe die Gelegenheit, die sich hier bot, weshalb ich mich letztendlich für diese entschieden habe”, sagte Brady. “Ich liebe das Trainerteam wirklich, ich habe die Spieler geliebt, die sie hatten. Ich habe mir diese Spieler angesehen und dachte: ‘Wow, das sind wirklich großartige Spieler. Das wäre eine gute Gelegenheit für mich.’

“Ich habe einen Entscheidungsprozess durchlaufen und über alles nachgedacht, was mir wirklich wichtig war [and] die eine oder andere Form. Offensichtlich viele familiäre Überlegungen. Mein Sohn [Jack] lebt in New York und ich wollte nicht zu weit von ihm entfernt sein. Es hat einfach gut gepasst und als es gespielt wurde, habe ich nur gedacht: ‘Wow, das war wirklich ein magisches Jahr.’ “

Das Rätsel lösen

Aber das Rätsel war nicht vollständig mit Brady allein. Licht tauschte einen Draft Pick in der vierten Runde mit den New England Patriots – einem anderen Team, für das er 2002 und dann von 2009 bis 2011 gearbeitet hatte -, um Rob Gronkowski zu gewinnen, der aus dem Ruhestand kam, um sich Brady anzuschließen, und a Auswahl für die siebte Runde. Licht unterschrieb, LeSean McCoy zurückzulaufen, um Brady einen Veteranen zu geben, der zurückläuft, um zu werfen.

Nachdem er von den Jacksonville Jaguars geschnitten worden war, holte er Leonard Fournette, den früheren vierten Draft Pick. In der Woche nach dem defensiven Zweikampf gegen Vita Vea mit einem Knöchelbruch in Woche 5 arbeitete Licht einen Deal mit den New York Jets aus und schickte einen Draft Pick für den Veteranen Steve McLendon in der sechsten Runde und eine Auswahl für die siebte Runde. Dank McLendon konnten die Bucs ihren Rang als Top-Run-Abwehr der Liga behaupten, und Vea hat sich seitdem aus der verletzten Reserve zurückgezogen.

Licht traf auch die umstrittene Entscheidung, den breiten Empfänger Antonio Brown einzubeziehen, für den Brady plädiert hatte, aber Arians glaubte, dass er nicht dazu passte und “zu viel Diva” war, ganz zu schweigen von seinen Problemen außerhalb des Feldes, zu denen auch a gehörte Kein Einspruch gegen einen Einbruch im letzten Jahr nach einem Zwischenfall mit einem Zusteller. Brown wurde auch von zwei Frauen wegen sexueller Übergriffe angeklagt. Eine von ihnen reichte eine Zivilklage mit einem Prozess ein, der wegen des Coronavirus um ein Jahr verschoben wurde.

Arianer änderten seine Meinung, als das Empfangskorps der Bucs durch Verletzungen schwer erschöpft war. Sie stimmten zu, ihn aufzunehmen, erklärten Brown jedoch, dass er weg war, wenn er einen Fehler machte. Obwohl er das NFC-Titelspiel wegen einer Knieverletzung verpasst hat, hat er maßgeblich dazu beigetragen.

“Bauen Sie den Dienstplan einfach so auf, wie er es getan hat, und können Sie Tom, Gronk und Leonard holen und trotzdem sehr kappenfreundlich mit diesem Dienstplan umgehen, den wir haben …”, sagte Arians. “Ich kann nicht genug darüber sagen, was Jason getan hat. Für mich ist er der Manager des Jahres, der nur all das Zeug abzieht, das er getan hat.”

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